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‘यू हैव टू बी डेल्यूशनल’: ए माइनर लीगर्स हार्ड रोड टू द बिग्स


जैक क्रूगर एक और छोटी लीग बेसबॉल टीम, साल्ट लेक बीस, यूटा में एक क्लास एएए टीम के साथ एक सीज़न शुरू करने वाले थे, जब उनके सेलफोन की घंटी बजी।

लॉस एंजिल्स के लिए पहले विमान पर चढ़ो, उनके प्रबंधक ने कहा।

एन्जिल्स, साल्ट लेक के मूल क्लब, क्रूगर को बड़ी कंपनियों में बढ़ावा दे रहे थे ताकि एक पकड़ने वाले को एक झटके से बदल दिया जा सके। एंजल्स उस शाम, 6 मई, 2021 को टैम्पा बे रेज़ खेल रहे थे, और उनके वहाँ रहने की उम्मीद थी।

क्रूगर, 2016 में 20वें दौर का ड्राफ्ट पिक, जिसने पांच सीज़न के लिए नाबालिगों में कड़ी मेहनत की थी, एक विमान पर कूद गया और पहली पिच से एक घंटे पहले एन्जिल्स लॉकर रूम में पहुंच गया।

डगआउट में, सब कुछ असली लगा। उसने चारों ओर देखा और शोहे ओहतानी और उसके बगल में माइक ट्राउट को देखा। टीम के साथियों की एक नई जोड़ी के लिए बहुत जर्जर नहीं है।

उसने बेंच से देखा कि खेल तेजी से घूम रहा है। पांचवी पारी। छठा। सातवां। अंत में, नौवीं पारी में, क्रूगर को मंजूरी मिल गई। वह प्लेट पर जॉगिंग करता था, आंखें केंद्रित करता था, पिंडली गार्ड, चेस्ट प्रोटेक्टर और कैचर का मुखौटा पहनता था।

ठीक से वार्म अप करने का समय नहीं था। उसने अपने सामान्य 40 के बजाय केवल छह अभ्यास थ्रो लिए थे। क्या होगा यदि उसे दूसरे बेस पर एक त्वरित थ्रो करना पड़े? क्या गेंद आउटफील्ड में जाएगी? क्या यह घड़े से टकराएगा?

लेकिन सब कुछ पूरी तरह से सामने आया। एन्जिल्स को तीन त्वरित आउट मिले। अंतिम स्कोर: टैम्पा बे 8, लॉस एंजिल्स 3. क्रूगर की टीम हार गई, और वह कभी बल्लेबाजी करने के लिए नहीं आया, लेकिन कम से कम उसने बड़े समय का स्वाद चखा।

यहाँ पेशेवर बेसबॉल के बारे में बात है: कठोर वास्तविकता को दुर्घटनाग्रस्त होने में देर नहीं लगती।

अगले दिन, जब क्रूगर ने एन्जिल्स के साथ अपने दूसरे गेम के लिए तैयारी की, तो टीम के एक कार्यकारी ने उन्हें एक तरफ खींच लिया। क्रूगर ने सोचा कि उन्हें हार्दिक बधाई मिलने वाली है। इसके बजाय, कार्यकारी ने उन्हें सूचित किया कि उन्हें असाइनमेंट के लिए नामित किया जा रहा है – एक तरह का बेसबॉल शुद्धिकरण। यदि कोई अन्य टीम उसे नहीं चाहती, तो देवदूत उसे वापस नाबालिगों के पास भेज सकते थे या उसे पूरी तरह से काट सकते थे।

क्रूगर ने अपने बेसबॉल सपने को हासिल करने के एक दिन बाद, उसे नहीं पता था कि आगे क्या होगा। वह 26 वर्ष का था।

आने वाला सीज़न अभी तक एक और बेसबॉल वर्ष हो सकता है जो प्रमुख लीग खिलाड़ियों और टीम मालिकों के बीच श्रम युद्ध से डरा हुआ है। बसंत ऋतु का प्रशिक्षण? विलंबित। नियमित मौसम? धमकाया।

लेकिन जैसे ही अरबपति करोड़पति के साथ बहस करते हैं, मामूली लीग बेसबॉल मार्च होता है। बड़ी लीग की वार्ता से बेपरवाह, इसकी टीमें वसंत प्रशिक्षण आयोजित कर रही हैं। सीजन 5 अप्रैल से शुरू हो रहा है।

क्या नाबालिगों को गुदगुदाने वाले दलितों, अति-उपलब्धियों और अपरीक्षित प्रतिभाओं का जश्न मनाने का बेहतर समय है?

मैं उसके बाद क्रूगर पहुंचा सोशल मीडिया पर लिखा नाबालिगों के माध्यम से अपने नारे के बारे में। बातचीत की एक श्रृंखला में उनकी कहानी सुनकर, मैंने देखा कि वह एक प्रकार की किरकिरी दृढ़ता का प्रतीक है जिसे अक्सर अनदेखा कर दिया जाता है, इतना ध्यान बड़े लीग सितारों पर जाता है।

उसके कटने के बाद के दिनों में अनिश्चितता बनी रही। क्या देवदूत उसे वापस लाएंगे? क्या कोई और टीम उसे उठा लेगी? बेसबॉल चालें अक्सर समय से तय होती हैं, और यदि समय बंद था, तो क्या यह उसकी खोज का अंत होगा?

क्रूगर हमेशा एक दलित व्यक्ति रहे हैं। एक बच्चे के रूप में उन्होंने पर्थ रोग विकसित किया, एक कूल्हे की हड्डी का विकार जिसने उन्हें ग्रेड स्कूल में लगभग दो वर्षों तक बैसाखी का उपयोग करने के लिए मजबूर किया।

जब वह बैसाखी के साथ किया गया था और दर्द कम हो गया था, तो वह बेसबॉल में शामिल हो गया। गेंद के बल्ले से टकराने की आवाज, डेडआई थ्रो करने का रोमांच – खेल के हर हिस्से ने उसे महसूस कराया कि यह वही है जहां वह था। क्योंकि इस विकार ने उसके विकास को धीमा कर दिया था, वह अक्सर हाई स्कूल के मध्य तक मैदान पर सबसे छोटा खिलाड़ी था।

उन्होंने मुझे बताया, “मैं वास्तव में कुशल होने का एकमात्र तरीका रख सकता था।” “इसके अलावा, हर किसी की तुलना में कड़ी मेहनत करके और उन लोगों को कभी नहीं सुनना जिन्होंने मुझ पर सीमाएं लगाने की कोशिश की।”

ओरेगन विश्वविद्यालय में अपने नए साल में एक खिलाड़ी के रूप में संघर्ष करने के बाद वह उस संकल्प पर झुक गए। उन्होंने स्कूलों को स्थानांतरित कर दिया और एक जूनियर कॉलेज टीम के लिए खेला, फॉर्म में गोल किया।

तब कुछ लोग उसके उल्टा होने की कल्पना कर सकते थे। लेकिन जॉन कोहेन, जो शक्तिशाली मिसिसिपी राज्य के कोच थे, ने क्रूगर की इच्छा को देखा। नेतृत्व करने की उनकी क्षमता। उसके होशियार। स्कूलवर्क के बाहर, क्रूगर ने एक हफ्ते में एक किताब पढ़ने की कोशिश की। उन्होंने खुद को गिटार बजाना सिखाया। उन्हें विज्ञान, इतिहास, धर्म – कुछ भी और हर चीज के बारे में बात करना पसंद था।

“जैक के पास वह है जिसे मैं ‘फिगर-इट-आउट घटक’ कहता हूं,” कोहेन ने कहा, जो अब मिसिसिपी राज्य के एथलेटिक निदेशक हैं। “वह वह आदमी है जो यह पता लगा सकता है कि द्वीप से कैसे निकलना है। वह अभी वॉल स्ट्रीट पर हो सकता है, वह अभी व्यवसाय में हो सकता है, वह अभी एक वकील हो सकता है। लेकिन उन्हें बेसबॉल बहुत पसंद है।”

क्रूगर, तब तक चौड़े कंधे वाले, शक्तिशाली और छह फीट से अधिक इंच के, मिसिसिपी राज्य में एक ही वर्ष खेले, जिसमें विलक्षण क्षमता दिखाई दी। उन्होंने .345 की बल्लेबाजी औसत और आठ घरेलू रनों के साथ समाप्त होते हुए, सभी-सम्मेलन सम्मान अर्जित किए। लेकिन उनके थ्रोइंग शोल्डर की सर्जरी ने प्रो स्काउट्स की दिलचस्पी कम कर दी। एन्जिल्स, जिन्होंने इस कॉलम के लिए टिप्पणी करने से इनकार कर दिया, ने देखा कि वह क्या हो सकता है। उन्होंने 20वें दौर के ड्राफ्टी के लिए असामान्य रूप से बड़ी राशि के साथ अपने वरिष्ठ वर्ष से उसे फुसलाया: एक हस्ताक्षर बोनस जो $ 400,000 के करीब था।

तो क्रूगर की मामूली लीग यात्रा शुरू हुई।

2016: ओरेम आउल्ज़ के साथ यूटा में रूकी बॉल।

2017: क्लास ए, आयोवा के बर्लिंगटन मधुमक्खियों और कैलिफोर्निया के अंतर्देशीय साम्राज्य 66ers के बीच विभाजित।

2018 और 2019: मोबाइल BayBears के साथ अलबामा में कक्षा AA, जो चले गए और अब हैं रॉकेट सिटी ट्रैश पांडा.

2020: महामारी का शुरुआती मौसम, जब वह दक्षिणी कैलिफोर्निया में मामूली लीग खेलों के बीच उछला।

वह हर पड़ाव को ऐसे याद करता है जैसे वह अभी भी जी रहा हो। साल में छह, सात, आठ महीने घर और परिवार से दूर रहने का अकेलापन। आधी रात के करीब समाप्त होने वाले खेलों के असंभव रूप से लंबे मौसम, मूंगफली का मक्खन और जेली सैंडविच भोजन, छोटे शहरों में खेल खेलने के लिए 10- और 12 घंटे की बस की सवारी के बारे में उसने कभी नहीं सुना था।

अपने एजेंट और अपने करों का भुगतान करने के बाद, क्रूगर ने अपने हस्ताक्षर बोनस को बचत में डाल दिया और इसका उपयोग मामूली लीग वेतन को बढ़ावा देने के लिए किया जो $ 1,000 से $ 2,500 प्रति माह तक था। उन्होंने 2002 के लेक्सस को पीटा और सैन बर्नार्डिनो, कैलिफ़ोर्निया में एक दो बेडरूम का अपार्टमेंट किराए पर लिया, जिसे उन्होंने छह साथियों के साथ साझा किया। कभी-कभी कोई खिलाड़ी किचन में एयर गद्दे पर सो जाता था।

इस सब के माध्यम से, शायद सबसे कठिन हिस्सा अनिश्चितता थी।

माइनर लीगर्स कभी-कभी सोचने की एक विधा में चूक जाते हैं कि क्रूगर “जीएम खेलना” कहते हैं, यह महाप्रबंधक के दिमाग को पढ़ने और प्रत्येक खिलाड़ी के भविष्य के लिए फ्रंट ऑफिस द्वारा किए गए प्रत्येक कदम का क्या मतलब है, यह तय करने का प्रलोभन है।

आप चिंता करते हैं और आप चिंता करते हैं, और फिर, उन्होंने कहा: “आपको ऐसा लगने लगता है कि आपको बेहतर और बेहतर प्रदर्शन करना है। आपको उत्पादन करना होगा। अब आप पर बहुत दबाव है। और आप दोस्तों और परिवार से दूर हैं, आप बहुत पैसा नहीं कमा रहे हैं, तो यह चिंता का विषय है। आप सही नहीं खा रहे हैं और उचित पोषण प्राप्त कर रहे हैं। आपको पर्याप्त नींद नहीं आ रही है। एक डोमिनोज़ प्रभाव शुरू होता है, और यह आपको अंतिम लक्ष्य से पुरस्कार से अपनी आँखें हटा सकता है।”

जब स्वर्गदूतों ने उसे कार्य के लिए नामित किया तो उसे पहले से कहीं अधिक ध्यान और दृढ़ संकल्प की आवश्यकता थी।

और इस बार, चीजें काम कर गईं। कुछ दिनों बाद एक दोपहर, जब वह अपनी पत्नी के साथ कैलिफोर्निया में अपने बचपन के घर के पास एक वेंचुरा काउंटी समुद्र तट पर चला, तो उसका सेलफोन एक बार फिर बज उठा। इस बार यह उनका एजेंट था।

“बधाई हो,” उनके एजेंट ने कहा। “आप टेक्सास रेंजर हैं। टेक्सास ने अभी आप पर दावा किया है।”

यहाँ हम फिर से चलते हैं, क्रूगर ने सोचा। एक और नया रोमांच।

क्रूगर पीसते रहने की कसम खाता है। यह मदद करता है कि बड़ी कंपनियों में आधा पारी खेलने के लिए स्वचालित रूप से अपने फार्म सिस्टम वेतन में वृद्धि हुई: उन्होंने कहा कि अब वह लगभग 60,000 डॉलर प्रति सीजन कमाते हैं।

वह इस साल टेक्सास में राउंड रॉक एक्सप्रेस, रेंजर्स की क्लास एएए टीम के लिए खेलेंगे, जहां उन्होंने पिछले सीजन में आंसू बहाए थे।

“मैं खुद को रेंजर्स पर देखता हूं, डिश के पीछे, टीम को विश्व सीरीज में जीत की ओर ले जाने में मदद करता है,” उन्होंने कहा। “आपको एक तरह से भ्रम में रहना होगा। विश्वास है कि जहां आप 110 प्रतिशत मानते हैं कि आप नौकरी के लिए सही आदमी हैं। और अगर दूसरे लोग इसे नहीं देखते हैं, तो वे गलत हैं, और आपको उन्हें यह दिखाना होगा।”

“मैं अपने पूरे करियर में यही करता रहा हूं,” उन्होंने कहा।

पिछले हफ्ते, उन्होंने मेसा, एरिज में अपने छोटे से अपार्टमेंट से एक घंटे पश्चिम में सरप्राइज, एरिज में रेंजर्स स्प्रिंग ट्रेनिंग स्टेडियम की ओर प्रस्थान किया।

स्टेडियम में, उन्होंने टेक्सास रेंजर्स का प्रतिनिधित्व करने वाले “टी” प्रतीक के बगल में, अपने नाम के साथ लाल पट्टिका पर अंकित अपने विस्तृत नए लॉकर में आनंद लिया।

उसने अपनी वर्दी पहन ली और घास के मैदान में चला गया, सभी व्यवसाय, कार्य पर ध्यान केंद्रित किया।





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